Imagem destaque: Deccan Traps: camadas escuras de lava resfriada são vistas nesta imagem da Índia.

Um estudo publicado na Science encontrou novas evidências de que o impacto do meteorito não foi a única coisa que matou os dinossauros.

Milhões de anos atrás, uma grande quantidade de lava irrompeu sobre onde agora é a Índia, vomitando 12.275 metros cúbicos de lava na superfície da Terra ao longo de aproximadamente 500.000 anos. Uma nova análise desta antiga erupção vulcânica (cujos restos são agora conhecidos como Deccan Traps) mostra que ela realmente acelerou dentro dos 50.000 anos do impacto do Chicxulub – uma grande quantidade de tempo para os seres humanos, mas um piscar de olhos geológico.

Tem havido uma série de trabalhos sobre Deccan Traps na comunidade geológica. O co-autor Mark Richards e seus colegas trabalharam na área por décadas, e no início deste ano, Richards publicou um artigo sugerindo que o impacto do meteorito Chicxulub gigante balançou tanto a Terra que ajudou a desencadear ou acelerar as erupções na Índia. As novas e mais precisas datas mostram que é improvável que o momento do impacto e da erupção tenha sido uma coincidência.

“Se as nossas datas de alta precisão continuarem a fixar esses três eventos – o impacto, a extinção e o maior movimento vulcânico – cada vez mais perto juntos, as pessoas vão ter que aceitar a probabilidade de uma conexão entre eles. O cenário que estamos sugerindo – o impacto provocando o vulcanismo – de fato concilia o que já havia sugerido ser uma coincidência inimaginável “, disse Richards em um comunicado de imprensa.

Os autores acham que é possível que, enquanto o impacto do meteorito foi um nocaute para a vida do Cretáceo, o verdadeiro golpe de morte veio depois. Durante a erupção que formou o Deccan Traps, uma grande quantidade de gases de mudança climática foram emitidos na atmosfera por mais de meio milhão de anos, matando uma porção significativa da vida na Terra, e impedindo espécies de se recuperarem após os efeitos do impacto (que também pulverizou poeira e gases de mudança climática para a atmosfera).

A pesquisa de um artigo de 2011 feita por cientistas de Princeton chegou a uma conclusão semelhante, considerando que os fósseis de plâncton lentamente encolheram em tamanho e número após o impacto, com apenas algumas variações da matriz de espécies sobreviventes.

“Com base em nossa datação das lavas, podemos estar certos de que o vulcanismo e o impacto ocorreram dentro dos 50.000 anos da extinção, por isso se torna um pouco artificial distinguir entre eles qual o  mecanismo assassino: ambos os fenômenos fizeram claramente o trabalho, ao mesmo tempo “, disse o pesquisador-chefe Paul Renne, em um comunicado de imprensa. “Vai ser basicamente impossível atribuir efeitos atmosféricos reais a um ou a outro. Os dois ocorreram ao mesmo tempo.”

As formações geológicas provocadas pela efusão maciça de lava na superfície da Terra são chamadas de basaltos de inundação, e os geólogos ainda estão aprendendo mais sobre eles. Embora o Deccan Traps seja o mais famoso, outros, como o Ontong Java Plateau, no Pacífico, são maiores, cobrindo uma área do tamanho do Alasca. Acredita-se que a fonte dessas erupções maciças venha de dentro do manto da Terra – tão profundo como 2.900 km, perto da borda externa do núcleo da Terra.